Un virus est un organisme microscopique constitué de matériel génétique (ADN ou ARN) entouré d'une enveloppe qui protège ce matériel génétique (ou génome).

Les virus ne peuvent se reproduire qu’au sein de cellules hôtes (cellule infectées). Ne possédant aucun système pour assurer leur propre réplication, ils utilisent les ressources de la cellule qu'ils parasitent. La cellule exécute le programme génétique du virus : elle reproduit ainsi ce dernier en nombreux exemplaires qui pourront sortir de cette cellule pour en infecter de nouvelles.

Les vaccins préviennent les infections virales en provoquant la production d'anticorps qui s'attaquent aux virus et les éliminent. Les médicaments antiviraux réduisent la capacité des virus de s'infiltrer dans les cellules pour s'y reproduire. Les antibiotiques, qui sont efficaces contre les bactéries, ne le sont pas contre les virus.

Les bactéries sont des organismes vivants unicellulaires (les virus ne sont pas considérés comme vivants car ils ne possèdent pas toutes les caractéristiques d'une cellule nécessaires à la vie, dont l'énergie et la capacité de se reproduire de façon autonome).