Qu'est-ce que la maladie d'Alzheimer? (Définition, symptômes, diagnostic)

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La maladie d'Alzheimer est une maladie neurodégénérative caractérisée par des troubles de la mémoire et des perturbations cognitives. Elle est la cause la plus fréquente de démence.

Voici les critères diagnostiques de la maladie d'Alzheimer selon le DSM-IV(1):
A. Apparition de déficits cognitifs (mentaux) multiples, comme en témoignent à la fois:

(1) une altération de la mémoire (altération de la capacité à apprendre des informations nouvelles ou à se rappeler les informations apprises antérieurement);

(2) une (ou plusieurs) des perturbations cognitives suivantes:
    (a) aphasie (perturbation du langage)
    (b) apraxie (altération de la capacité à réaliser une activité motrice malgré des fonctions motrices intactes)
    (c) agnosie (impossibilité de reconnaître ou d'identifier des objets malgré des fonctions sensorielles intactes)
    (d) perturbation des fonctions exécutives (faire des projets, organiser, ordonner dans le temps, avoir une pensée abstraite)
B. Les déficits cognitifs des critères A1 et A2 sont tous les deux à l'origine d'une altération significative du fonctionnement social ou professionnel et représentent un déclin significatif par rapport au niveau de fonctionnement antérieur.

C. L'évolution est caractérisée par un début progressif et un déclin cognitif continu.

D. Les déficits cognitifs des critères A1 et A2 ne sont pas dus:

(1) à d'autres affections du système nerveux central qui peuvent entraîner des déficits progressifs de la mémoire et du fonctionnement cognitif (p. ex., maladie cérébro-vasculaire, maladie de Parkinson, maladie de Huntington, hématome sous-dural, hydrocéphalie à pression normale, tumeur cérébrale).

(2) à des affections générales pouvant entraîner une démence (p.ex., hypothyroïdie, carence en vitamine B12 ou en folates, pellagre, hypercalcémie, neurosyphillis, infection par le VIH)

(3) à des affections induites par une substance.

E. Les déficits ne surviennent pas de façon exclusive au cours de l'évolution d'un délirium.

F. La perturbation n'est pas mieux expliquée par un trouble tel que la dépression majeure ou la schizophrénie.

Mentionnons qu'au niveau des mécanismes pathologiques, la maladie est caractérisée par le développement dans le cerveau d'accumulation extracellulaire de la protéine bêta-amyloïde, formant des plaques dans des zones particulières du cerveau, ainsi que par l’agrégation anormale dans les cellules nerveuses, sous forme de filaments, de la protéine Tau. Ces deux types d'agrégation contribuent au dysfonctionnement et à la destruction de cellules nerveuses.

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